‘Wij data scientists werken aan de vraagstukken waarvoor nog geen oplossing is’

Elske van der Vaart verruilde de academische wereld voor een baan als data scientist bij de Nederlandse Voedsel- en Warenautoriteit (NVWA). Als zelfbenoemd nerd is ze gek op het puzzelen met data. Dat ze daarmee bijdraagt aan dierenwelzijn en voedselveiligheid, is een grote plus.

Vanwaar de switch? Was je klaar met de wetenschap? 

‘Ik was universitair docent en onderzoeker bij een data science-opleiding aan Tilburg University. Ik begeleidde ook afstudeerders en vond al die afstudeeropdrachten wel héél interessant. Dat soort projecten wilde ik zelf ook graag doen.’

Dus dacht je aan de NVWA

‘Ik zag deze functie voorbijkomen en vond het interessant vanwege de technische uitdaging en de maatschappelijke relevantie. Het leek me mooi om met behulp van data science bij te dragen aan dierenwelzijn en voedselveiligheid.’

Waar zit de technische uitdaging in?

‘We hebben de beschikking over een enorme hoeveelheid data, afkomstig uit talloze in- en externe bronnen. Om die data daadwerkelijk te kunnen gebruiken in modellen, moet het worden getransformeerd. En dat vergt slim programmeerwerk. Eerst moet je heel goed nadenken over bijvoorbeeld welk soort algoritme en code je moet schrijven. In de datawetenschap bestaat 80% van het werk nou eenmaal uit data opruimen, 20% uit data modelleren.’

‘Datawetenschap is 80% data opruimen, 20% data modelleren’

Begint na het opruimen het leuke werk?

‘Ik vind het voorbereidende programmeerwerk ook heel leuk. Vervolgens is de vraag: wat ga je met de data doen? Dan kom je in de statistische en methodologische vraagstukken. Ook daar is veel uit te vinden, want de ontwikkelingen gaan razendsnel. Bayesiaanse statistiek, zelflerende algoritmes, nieuwe analysetechnieken voor tekst en beeld: we proberen steeds meer vooruitstrevende technologie in te zetten.’

‘Wij zijn de innovatieclub van de NVWA waar het op data aankomt’

Hoe hou je dat allemaal bij?

‘Nieuwe collega’s brengen actuele kennis mee, we krijgen trainingen van onze softwareleveranciers en we wisselen kennis uit met andere inspecties. Maar we zoeken vooral zelf veel uit. Wij data scientists krijgen namelijk de vraagstukken waarvoor nog geen kant-en-klare oplossing is. Wij zijn de innovatieclub van de NVWA waar het op data aankomt.’

Is er ruimte en tijd voor al dat uitzoekwerk? 

‘Zeker, we mogen volop experimenteren en pionieren. We hebben ook de beschikking over nieuwe programmeertalen en open source tools, waarmee we ons kunnen uitleven.’ 

Dus jullie zijn de hele dag fijn aan het start-uppen

‘Haha, dat ook weer niet hoor. We werken we ook veel aan bestaande modellen en dashboards die interactieve inzichten leveren, en zo helpen om inspecties effectiever te maken. Ook heel interessant, zeker omdat het bij ons over zo ontzettend veel verschillende gebieden gaat. Melkvee, importhout, scheepsvaarroutes, speelgoed, gewasbeschermingsmiddelen: die hele brede scope geeft me erg veel energie en lol in mijn werk.’

Korte biografie Elske

• Studeerde en promoveerde in de Kunstmatige Intelligentie aan de RU Groningen
• Was docent aan de UvA
• Deed postdoctoraal onderzoek aan Reading University, VK
• Was universitair docent en deed onderzoek aan Tilburg University
• Startte begin 2019 bij de NVWA
• Heeft twee kinderen
• Houdt (‘als een echte nerd’) van bordspelletjes, computerspelletjes, vogels spotten en hardlopen.

Interessant verhaal?

Lees de verhalen van andere IT’ers bij de NVWA en bekijk de vacatures voor ICT’ers.
 

Down icon Links icon Rechts icon Up icon Facebook icon Instagram icon Linkedin icon Linkedin icon Magnet.me icon Menu icon Search icon Twitter icon Twitter icon